Balentien uitgeroepen tot MVP in Tokyo

Door: Rogier van Zon Categorie: Nieuws 2017, WBC
Wladimir Balentien: 10 binnengeslagen punten in de tweede ronde.
Wladimir Balentien: 10 binnengeslagen punten in de tweede ronde.
Foto: © Henk Seppen

Buitenvelder Wladimir Balentien is na afloop van de laatste wedstrijd uit poule E uitgeroepen tot Meest Waardevolle Speler. De speler van het Nederlands Koninkrijksteam sloeg in drie wedstrijden tijd evenzoveel homeruns en loodste daarmee Oranje voor de tweede keer op rij naar de halve finales van de World Baseball Classic. Balentien: “Misschien geeft het mij de kans om weer terug te keren naar de Verenigde Staten.”

In de drie wedstrijden uit de tweede ronde kwam Balentien tegen achtereenvolgens Japan, Israël en Cuba in totaal tot acht honkslagen in dertien slagbeurten (.615). Hij bracht maar liefst tien punten over de thuisplaat en scoorde zeven runs. Vooraf aan de wedstrijd tegen Cuba vertelde Balentien vandaag manager Meulens dat hij homeruns zou slaan in zijn eerste twee slagbeurten. “Dat was een grapje”, lacht Balentien achteraf. “Maar diep van binnen wilde ik ook echt homeruns slaan.”

Met zijn homeruns in de beginfase van de beslissende wedstrijd tegen Cuba maakte Balentien, die de afgelopen seizoenen iets verderop in het Jingu Stadium speelde, vandaag het verschil. “Deze winst was hoognodig. Ik heb mijn best gedaan om zo goed mogelijk aan slag te presteren”, vertelt hij. “Alsof het mijn laatste slagbeurt was.”

Clean-up hitter

Uiteindelijk sloeg Balentien dit duel vijf punten binnen, waarmee hij zijn rol als clean-up hitter meer dan waar maakte. Tot tevredenheid van manager Hensley Meulens, die ondanks de aanwezigheid van de vele Major Leaguers juist hem deze rol had gegeven. En daar had Balentien geen keuze in. “Hij zei: als je niet als vierde slaat, speel je helemaal niet”, aldus Balentien lachend.

Voor Jurickson Profar is het een uitkomst dat hij in de slagvolgorde wordt gevolgd door Balentien. “Het neemt de druk weg. Ik heb daardoor niet het gevoel dat ik het moet doen. Ik heb Coco na mij. Ik weet dat als het mij niet lukt, dat het hem dan wel lukt. En als het hem ook niet lukt, dan doet Didi het wel.” Het heeft ook effect op de pitches die Profar krijgt. “Balentien die aan slag na mij komt, dat betekent dat de pitchers wel op mij moeten gooien. En dat ik er klaar voor moet zijn om te slaan.”

Passie

Daarmee had ook Profar een belangrijke bijdrage in de tweede ronde. De speler van Texas Rangers kwam tot zes hits in twaalf slagbeurten (.500) en scoorde vijf punten. De aanwezigheid van Jurickson Profar tijdens het gehele toernooi heeft volgens Meulens veel verschil gemaakt. Vier jaar geleden kwam de Major Leaguer pas voor aanvang van de halve finales bij de ploeg. “Ik weet nog dat hij toen de kleedkamer in San Francisco binnenkwam en zei: Jongens, we gaan winnen vandaag, want ik ben er.”, vertelt Meulens. “Dat is de passie waarmee hij speelt. Altijd als hij op het veld staat, wil hij helpen om te winnen. Zelfs als hij geen honkslag slaat. Maar bijvoorbeeld door voor het eerst in zijn leven in het midveld te spelen.”

“Deze jongen gaat daar staan met een plan. Hij is vol zelfvertrouwen. Hij is klaar om schade toe te dienen, of om lopers met een stootslag een honk op te laten schuiven.” Eerder in de week moest Profar in de slagvolgorde een plaats opschuiven. Volgens Meulens maakte dat voor de buitenvelder niets uit. “Het maakt hem niet uit waar hij slaat. En hij is trouwens beter af nu, met Big Boy (Wladimir Balentien, red.) achter zich. Vier jaar geleden hebben we hem heel erg gemist in de eerste twee ronde. Maar deze editie hebben we hem gelukkig vanaf het begin bij ons. En hij heeft aan de wereld laten zien wat voor speler hij is.”

Ouder

Ook Balentien heeft dankbaar gebruik gemaakt van het mondiale podium om zijn kwaliteiten te laten zien. Balentien: “Voor mijn land spelen op zo’n toernooi is iets wat ik altijd wil doen. Het geeft mij bovendien de kans om iedereen te laten zien dat ik nog steeds die honkballer kan zijn van vroeger. Maar dat ik nu beter kan slaan. Misschien omdat ik wat ouder en wijzer ben. Wie weet opent het nog wat deuren voor mij en misschien krijg ik daarmee de kans om weer in de Verenigde Staten te kunnen spelen.”

Vooralsnog richt de rechtsvelder van het Koninkrijksteam zich volledig op het vervolg van de World Baseball Classic: “We doen goede zaken. Ik hoop dat we dat straks ook kunnen blijven doen en dat we het uiteindelijk tot de finale schoppen.”

Reageren op dit artikel? Stuur een bericht via het contactformulier.

Verwante artikelen